Grote delen van het Amazone-regenwoud dreigen in savanne te veranderen

Oct 13, 2020

Het zal decennia duren voordat het volledig is gebeurd, maar het kan onmogelijk zijn om terug te draaien.

Volgens een nieuwe studie zou maar liefst 40% van de Amazone, ‘s werelds grootste regenwoud, op het punt staan over te steken en te veranderen in een savanne. Regenwouden zijn gevoelig voor veranderingen in regenval en vochtigheid. Branden en droogte kunnen er ook toe leiden dat gebieden bomen verliezen en veranderen naar een savanne.

De bevindingen zijn vooral zorgwekkend omdat delen van het Amazonegebied, waaronder negen landen in Latijns-Amerika, momenteel minder regen krijgen dan voorheen. Deze trend zal naar verwachting verslechteren naarmate de regio warmer wordt als gevolg van de stijgende uitstoot van broeikasgassen. Het Braziliaanse Amazonegebied kampt nu met het ergste bosbrandseizoen in tien jaar.

Het zou tientallen jaren duren voordat een verschuiving van regenwoud naar savanne volledig effect heeft, maar als het eenmaal begint, is het moeilijk om te keren. Regenwouden ondersteunen een veel breder scala aan soorten dan savanne en spelen een grotere rol bij het opnemen van kooldioxide uit de atmosfeer. Terwijl regenwouden bomen hebben, heeft savanne een mix van bos en grasland.

“In ongeveer 40% van de Amazone valt de regen nu op een niveau waarop het bos in beide staten zou kunnen bestaan ​​- regenwoud of savanne, volgens onze bevindingen”, zei hoofdauteur Arie Staal, een voormalig postdoctoraal onderzoeker bij de Stockholm Resilience Centre en het Copernicus Instituut van de Universiteit Utrecht.

Samen met een team van in Europa gevestigde wetenschappers gebruikte Staal de nieuwste beschikbare atmosferische gegevens om te simuleren hoe tropische bossen zouden kunnen reageren op veranderende regenvalniveaus. Ze simuleerden met name het effect van aanhoudende emissies door verbranding van fossiele brandstoffen tussen nu en het einde van de eeuw.

Staal zei dat regenwouden normaal gesproken hun eigen regenval genereren door middel van waterdamp, waardoor de boomgroei in stand wordt gehouden en zelfs hun bereik wordt vergroot. Maar het omgekeerde is ook waar. Wanneer de neerslagniveaus dalen, beginnen de bossen te verdwijnen. Het is een vicieuze cirkel, zei Staal. Bossen krimpen, we krijgen minder regenval en dit zorgt voor uitdroging, wat leidt tot meer branden en minder bos.

De studie onderzocht de veerkracht van tropische regenwouden onder twee aanvullende extreme scenario’s. In het eerste onderzoek keken onderzoekers naar hoe snel de bossen in de wereld terug zouden groeien als ze plotseling zouden verdwijnen. De tweede keek wat er zou gebeuren als regenwouden alle tropische gebieden op aarde bedekten

Ze ontdekten dat veel van de regenwouden in de wereld moeite zouden hebben om terug te groeien als ze eenmaal verloren waren gegaan, wat zou leiden tot een veel bredere savanne-achtige mix van bos en grasland. Naast het verlies van de Amazone, ontdekte het team dat het bos in het Congobekken dreigde te veranderen in savanne en dat grote delen niet zouden teruggroeien als ze eenmaal verdwenen waren.

“We begrijpen nu dat regenwouden op alle continenten erg gevoelig zijn voor mondiale veranderingen en snel hun aanpassingsvermogen kunnen verliezen”, zei Ingo Fetzer, eveneens van het Stockholm Resilience Centre. “Als ze eenmaal verdwenen zijn, zal het vele decennia duren voordat hun herstel terugkeert naar hun oorspronkelijke staat”, zei hij.

De studie is gepubliceerd in het tijdschrift Nature Communications.